Europese subsidie voor opschalen van de productie en toepassing van zeewier

Onderzoekers Sander van den Burg, Sophie Koch en Roel Helmes van Wageningen Economic Research (SSG) maken deel uit van een consortium dat een Horizon Europe-subsidie van 9 miljoen euro heeft gekregen voor het opschalen van de productie en markttoepassingen van zeewier in heel Europa.

Het consortium met de naam SeaMark (kort voor ‘Seaweed-based Market Applications’) bestaat uit 25 internationale partners. Doel van het project is de fundering te leggen voor een geheel nieuwe Europese maritieme industrie om aan de groeiende vraag naar op zeewier gebaseerde producten te voldoen en investeringen uit diverse sectoren aan te trekken.

Sander van den Burg: ‘Wij in Wageningen zijn verantwoordelijk voor de beoordeling van de ecosysteemdiensten, wat betekent dat we kijken naar de positieve en negatieve effecten van zeewierteelt op de leefomgeving van mens en dier. Ook gaan we levenscyclusanalyses maken van zeewierproducten om de milieueffecten van diervoeders, vleesvervangers of zelfs cosmetica op basis van zeewier te vergelijken. We vergelijken deze zeewierproducten met gangbare producten.’

Snelstgroeiend gewas

Het team, onder coördinatie van Ocean Rainforest, zal het gehele spectrum van producten die van zeewier zijn afgeleid exploiteren – van geneesmiddelen tot cosmetica, menselijke voeding en diervoeder. Zeewieren behoren tot de snelst groeiende gewassen op aarde en hebben alleen zonlicht, koolstofdioxide en natuurlijk voorkomende voedingsstoffen nodig om te groeien. Ze zijn ook rijk aan bioactieve verbindingen met diverse medicinale, nutritionele en biomechanische eigenschappen.

Van den Burg: ‘We werken graag nauw samen met de grootste kwekers en producenten van zeewier ter wereld om te zien wat je eigenlijk kunt doen met suikerkelp (S. latissima), wat een zeer veelzijdig product is met veel potentieel. Persoonlijk ben ik zeer geïnteresseerd in hoe ecosystemen zich ontwikkelen wanneer zeewier op industriële schaal wordt gekweekt. In 2030 mikken de SeaMark-partners op een productie van 1 miljoen ton nat gewicht zeewier, wat enorm is vergeleken met de huidige Europese aquacultuurproductie. We gaan werken op de Faeröer Eilanden en in Bretagne.’

Twaalf innovatieve producten

Tijdens het vier jaar durende project zal het multidisciplinaire team van SeaMark 12 innovatieve producten met directe markttoepassingen ontwikkelen, hoofdzakelijk op basis van gekweekte suikerkelp, waaronder een bioverpakkingsmateriaal, een vleesvervanger en voedingssupplementen met pre- en probiotische functionele ingrediënten om de verteerbaarheid, conversie en de algemene duurzaamheid en productiviteit van conventionele veevoeders te verbeteren.

Naast markttoepassingen zal SeaMark de ecosysteemdiensten kwantificeren die door zeewierboerderijen worden geleverd om zo bij te dragen aan de verzameling van bewijsmateriaal dat grootschalige zeewierteelt rechtvaardigt als een biologisch instrument waarmee een positieve impact op het milieu kan worden gegenereerd en als een belangrijk element van een nieuwe circulaire bio-economie.